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Antonio Vivaldi était un violoniste virtuose, un compositeur virtuose – du moins en termes de quantité – et un professeur virtuose, comme en témoigne clairement le niveau de compétence atteint par ses élèves. Vénitien toute sa vie, voyageant mais revenant toujours, Vivaldi incarne la Musique baroque italienne comme aucun autre compositeur.

Mais d’abord, regardons brièvement la Cité-État d’origine de Vivaldi.

Située sur 120 îles formées par 177 canaux dans la lagune entre les embouchures du Pô et du Piave à l’extrémité nord de la mer Adriatique, Venise est devenue connue comme la « Reine de l’Adriatique” reflétant son rôle historique de puissance navale et de centre commercial.

Les Croisades et le développement du commerce avec l’Asie et le Moyen-Orient qui en a résulté ont conduit à l’établissement de Venise comme le plus grand centre commercial pour le commerce avec l’Orient et politiquement la puissance européenne la plus forte de la région méditerranéenne. Gouvernée efficacement par ses riches marchands axés sur le commerce, Venise a prospéré; les grandes maisons, palais, bâtiments publics et statuaires dont nous jouissons aujourd’hui sont l’héritage de la richesse aristocratique. Après avoir terrassé son principal rival, Gênes, lors de la guerre de 1378-1381, Venise a établi sa suprématie sur l’Adriatique, ses « eaux d’origine » et le nord de la Méditerranée. D’autres guerres de conquête ont permis à Venise d’acquérir des territoires voisins et, à la fin du XVe siècle, la cité-État était la première puissance maritime du monde chrétien.

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Mais au milieu des années 1600, Venise perdait sa puissance commerciale, à mesure que de nouvelles routes commerciales s’ouvraient et que de nouvelles structures de pouvoir se développaient en Méditerranée. Ainsi, Venise, sans se décourager, s’est ouverte à l’aristocratie nouvellement itinérante en tant que centre touristique, avec ses Carnavals Masqués et ses Processions de canaux fracassantes dans le contexte de son emplacement et de son architecture uniques.

Masques de Carnaval de Venise
Masques de Carnaval de Venise

En 1668, « Un Voyage italien » de Richard Lassels a été publié et l’institution du Grand Tour d’Europe est née. Le Grand Touriste était généralement un jeune homme avec une connaissance approfondie de la littérature grecque et latine ainsi que des loisirs, des moyens financiers et un certain intérêt pour l’art. Londres était un point de départ fréquent pour les Grands touristes, et Paris une destination obligatoire; beaucoup ont voyagé aux Pays-Bas, certains en Suisse et en Allemagne, et très peu d’aventuriers en Espagne, en Grèce ou en Turquie.

L’endroit essentiel à visiter, cependant, était l’Italie. Le voyageur britannique Charles Thompson parle au nom de nombreux Grands Touristes lorsqu’il se décrit comme « impatient de voir un pays si célèbre dans l’histoire, qui a autrefois donné des lois au monde; qui est actuellement la plus grande école de musique et de peinture, contient les productions les plus nobles de statuaire et d’architecture, et regorge de cabinets de raretés et de collections de toutes sortes d’antiquités. »

La fabrication de musique domestique parmi les familles les plus riches était un art populaire et très prisé, et pour de nombreux Grands Touristes, les célèbres virtuoses, les concerts et les compositions de maîtres baroques, en particulier en Italie, auraient été l’un des principaux centres de leurs voyages. Ils rapportaient également des partitions ou des copies manuscrites des dernières compositions italiennes.

En Italie, l’accent était mis sur Rome, dont les ruines antiques et les réalisations plus récentes étaient montrées à tous les Grands touristes. Ici aussi, on peut dire que la musique baroque est née. Au cours de la première moitié des années 1700, la musique baroque a adopté les formes italiennes du concerto et de la sonate, et avec elles, une grande partie du « vocabulaire » baroque italien ainsi que les dernières compositions italiennes. Au nord, Venise était également reconnue comme un grand centre musical tant pour ses concerts que pour ses traditions lyriques. Le violon était particulièrement prisé des compositeurs vénitiens, peut-être en raison de la proximité d’éminents luthiers et de familles telles que Amati et Stradivarius.

Vivaldi

Un contexte fortuit en effet, dans lequel Antonio Vivaldi est né à Venise le 4 mars 1678. Bien qu’ordonné prêtre en 1703, selon son propre récit, Vivaldi ne souhaitait plus célébrer la messe moins d’un an après son ordination en raison de problèmes physiques (« oppression thoracique ») qui indiquaient une angine de poitrine, une bronchite asthmatique ou un trouble nerveux. Il est également possible que Vivaldi simule une maladie – il y a une histoire selon laquelle il quittait parfois l’autel pour noter rapidement une idée musicale dans la sacristie…. Quoi qu’il en soit, il était devenu prêtre contre son gré, peut-être parce qu’à son époque, la formation au sacerdoce était souvent le seul moyen possible pour une famille pauvre d’obtenir une scolarité gratuite. Dans l’événement cependant, il était destiné à une vie de musique, car il a été employé pendant la majeure partie de sa vie professionnelle par l’Ospedale della Pietà, dès son ordination en 1703, lorsqu’il a été nommé professeur de violon.

La réputation de Venise baroque en tant que centre musical était l’une des plus élevées d’Europe, en grande partie grâce à ses quatre conservatoires de musique. À partir de fondations caritatives, ils se sont progressivement développés en tant que sièges d’apprentissage musical, et au début des années 1700, leur excellence était inégalée. Cela a été confirmé par Charles de Brosses, Magistrat français et président du Parlement de Dijon, qui a visité l’Italie en 1739, rapportant dans ses Lettres familiales écrites d’Italie et publiées à titre posthume en 1799, que « les Ospedali ont la meilleure musique ici. Il y en a quatre, toutes pour des filles illégitimes ou orphelines dont les parents ne peuvent pas les soutenir. Ceux-ci sont élevés aux frais de l’État et formés exclusivement à la musique. En effet, ils chantent comme des anges, jouent du violon, de la flûte, de l’orgue, du hautbois, du violoncelle, du basson… Les performances sont entièrement les leurs et chaque concert est composé d’une quarantaine de filles. »

Cependant, l’Ospedale della Pietà, où Vivaldi a été employé pendant la majeure partie de sa vie professionnelle en tant que professeur de violon et compositeur, était au-dessus des autres. Souvent qualifiée d' »orphelinat », cette Ospedale était en fait un foyer pour la progéniture féminine des nobles et leurs nombreuses altercations avec leurs maîtresses. L’Ospedale était ainsi bien dotée par les pères « anonymes »; son mobilier bordait l’opulent, les demoiselles étaient bien soignées, et les standards musicaux parmi les plus élevés de Venise.

Si Vivaldi a composé de nombreux concertos fins et mémorables, comme les Quatre Saisons et l’Opus 3 par exemple, il a également écrit de nombreuses œuvres qui sonnent comme des exercices pour les étudiants. Et c’est précisément ce qu’ils étaient. Beaucoup de concertos de Vivaldi étaient en effet des exercices qu’il jouerait avec ses nombreux élèves talentueux. Et l’auditeur ne peut qu’être impressionné par le niveau technique élevé qu’il exige et implique. En effet, l’orchestre de l’Ospedale était très respecté et fréquemment sollicité pour des concerts en dehors de l’Ospedale.

Vivaldi Ospedale

Jusqu’en 1709, la nomination de Vivaldi à l’Ospedale était renouvelée chaque année et à nouveau après 1711. Entre 1709 et 1711 n’était pas rattaché à l’Ospedale; peut-être qu’à cette époque, il travaillait déjà pour le Teatro Sant’ Angelo, un théâtre d’opéra. Il est également devenu actif en tant que compositeur – en 1711, douze concertos qu’il avait écrits ont été publiés à Amsterdam par l’éditeur de musique Estienne Roger sous le titre l’Estro armonico (Inspiration harmonique).

Tout en entretenant ses relations avec l’Ospedale, Vivaldi s’intéresse également beaucoup à l’opéra. En 1713, il reçoit un congé d’un mois de l’Ospedale pour monter son premier opéra, Ottone in villa, à Vicence. Dans la saison 1713-4, il a produit un opéra du compositeur Giovanni Alberto Rostori (1692-1753) pour le Teatro Sant ‘ Angelo.

En ce qui concerne ses activités théâtrales, la fin de 1716 est un moment fort pour Vivaldi. En novembre, il réussit à faire jouer à l’Ospedale della Pietà son premier grand oratorio, Juditha Triumphans devicta Holofernis barbaric. Cette œuvre était une description allégorique de la victoire des Vénitiens (les Chrétiens) sur les Turcs (les barbares) en août 1716.

À la fin de 1717, Vivaldi s’installe à Mantoue pour deux ans afin d’occuper un poste de Chambellmeister à la cour du Landgrave Philippe van Hessen-Darmstadt. Sa tâche était de fournir des opéras, des cantates et peut-être aussi de la musique de concert. Son opéra Armida avait déjà été joué plus tôt à Mantoue et en 1719, Teuzzone et Tito Manlio suivirent. Sur la partition de ce dernier figurent les mots: « musique de Vivaldi, réalisée en 5 jours. » En 1720, La Conduce o siano Li veri amici fut également exécutée. En 172O Vivaldi est retourné à Venise où il a de nouveau mis en scène de nouveaux opéras écrits par lui-même au Teatro Sant’ Angelo.

À Mantoue, il avait fait la connaissance de la chanteuse Anna Giraud (ou Giro), qui avait emménagé pour vivre avec lui. Vivaldi a soutenu qu’elle n’était qu’une femme de ménage et une bonne amie, tout comme la sœur d’Anna, Paolina, qui partageait également sa maison. Dans ses Mémoires, le dramaturge italien Carlo Goldoni a fait le portrait suivant de Vivaldi et Giraud :  » Ce prêtre, excellent violoniste mais compositeur médiocre, a formé Mlle Giraud pour être chanteuse. Elle était jeune, née à Venise, mais la fille d’un perruquier français. Elle n’était pas belle, même si elle était élégante, de petite taille, avec de beaux yeux et une bouche fascinante. Elle avait une petite voix, mais beaucoup de langues pour haranguer. »Vivaldi est resté avec elle jusqu’à sa mort.

Le cardinal Ottoboni

Au début des années 1720, Vivaldi était également actif à Rome, où il trouva un mécène en la personne du cardinal Pietro Ottoboni, grand mélomane, qui avait auparavant été le mécène d’Arcangelo Corelli. Et si l’on en croit Vivaldi lui-même, le Pape lui a demandé de venir jouer du violon pour lui lors d’une audience privée. Vivaldi a également écrit des œuvres sur commande de souverains étrangers, comme le roi de France, Louis XV – la sérénade La Sena festeggiante (Fête sur la Seine), par exemple. Cette œuvre ne peut être datée avec précision, mais elle a certainement été écrite après 1720.

Auparavant, dans les années 1660, la vie musicale à Rome avait été énormément stimulée par la présence dans la ville de Christina de Suède. La « Pallas du Nord », comme on l’appelait, a abdiqué du trône suédois en 1654. Quelques années plus tard, elle s’installe à Rome et s’installe au Palazzo Riario. Là, elle a organisé des événements musicaux auxquels ont assisté des compositeurs tels que Corelli et Scarlatti. D’autres compositeurs, comme Geminiani et Haendel, ont travaillé à Rome pendant des périodes. Comme eux, Vivaldi a profité du climat culturel favorable de la ville.

Malgré son séjour à Rome et dans d’autres villes, Vivaldi reste au service de l’Ospedale della Pietà, qui le nomme  » Maestro di concerti « . »Il ne devait envoyer que deux concertos par mois à Venise (les frais de transport étaient à la charge du client) pour lesquels il recevait un ducat par concerto. Sa présence n’a jamais été requise. Il est également resté directeur du Teatro Sant’ Angelo, comme il l’a fait dans les saisons 1726, 7 et 8. Entre 1725 et 1728, huit opéras ont été créés à Venise et à Florence. L’abbé Conti a écrit à propos de son contemporain Vivaldi : « En moins de trois mois, Vivaldi a composé trois opéras, deux pour Venise et un troisième pour Florence; ce dernier a donné un coup de pouce au nom du théâtre de cette ville et il a gagné beaucoup d’argent. »

Entre 1725 et 1728, Vivaldi fut également extrêmement actif dans le domaine des concertos, encouragé peut-être par l’établissement d’installations de gravure et de distribution améliorées à Londres et à Amsterdam. En 1725, la publication Il Cimento dell’ Armenia e dell’invenzione (Le procès de l’harmonie et de l’invention), opus 8, parut à Amsterdam. Il s’agissait de douze concertos, dont sept descriptifs : Les Quatre Saisons, La Tempête en mer, Le Plaisir et La Chasse. Vivaldi a transformé la tradition de la musique descriptive en un style musical typiquement italien avec son timbre incomparable dans lequel les cordes jouent un rôle majeur.

CD Vivaldi

Ces concertos ont connu un immense succès, notamment en France. Dans la seconde moitié des années 1700 apparurent même quelques adaptations remarquables du concerto du printemps : Michel Corrette (1709-1795) fonda son motet Laudate Dominum de coelis de 1765 sur ce concerto et, en 1775, Jean-Jacques Rousseau le retravailla en une version pour flûte solo. « Le printemps » était également un favori du roi Louis XV, qui ordonnerait qu’il soit exécuté aux moments les plus inattendus, et Vivaldi reçut diverses commandes pour d’autres compositions de la cour de Versailles.

En 1730, Vivaldi, son père et Anna Giraud se rendent à Prague. Dans cette ville mélomane (un demi-siècle plus tard Mozart y célébrera ses premiers triomphes lyriques) Vivaldi rencontra une compagnie d’opéra vénitienne qui, entre 1724 et 1734, monta une soixantaine d’opéras dans le théâtre du comte Franz Anton von Sporck (pour qui, incidemment, Bach produisit ses Quatre Messes plus courtes). Au cours de la saison 1730-1731, deux nouveaux opéras de Vivaldi y ont été créés après la clôture de la saison précédente avec son opéra Farnace, une œuvre que le compositeur a souvent utilisée comme pièce maîtresse.

À la fin de 1731, Vivaldi retourna à Venise, mais au début de 1732, il repartit pour Mantoue et Vérone. À Mantoue, l’opéra Semimide de Vivaldi a été joué et à Vérone, à l’occasion de l’ouverture du nouveau Teatro Filarmonico, La fida Ninfa, sur un livret du poète et homme de lettres véronais, Scipione Maffei, a été mis en scène.

Après son séjour à Prague, Vivaldi se concentre principalement sur les opéras. Aucun autre recueil de musique instrumentale n’a été publié. Cependant Vivaldi continua à écrire de la musique instrumentale, bien que ce ne fût que pour vendre les manuscrits à des particuliers ou à l’Ospedale della Pietà, qui après 1735 lui versa un honoraire fixe de 100 ducats par an. En 1733, il rencontra le voyageur anglais Edward Holdsworth, qui avait été chargé d’acheter quelques-unes des compositions de Vivaldi pour l’homme de lettres Charles Jennens, auteur de textes pour oratorios de Haendel. Holdsworth a écrit à Jennens: « J’ai parlé avec votre ami Vivaldi aujourd’hui. Il m’a dit qu’il avait décidé de ne plus publier de concertos car sinon il ne peut plus vendre ses compositions manuscrites. Il gagne plus avec ceux-ci, a-t-il dit, et comme il facture une guinée par pièce, cela doit être vrai s’il trouve un bon nombre d’acheteurs. »

En 1738, Vivaldi était à Amsterdam où il dirigeait un concert d’ouverture festif pour le 100e anniversaire du Théâtre de Schouwburg. De retour à Venise, alors en proie à une grave récession économique, Vivaldi démissionna enfin de l’Ospedale en 1740, projetant de s’installer à Vienne sous le patronage de son admirateur Charles VI. Son séjour à Vienne devait cependant être de courte durée, car il mourut à 62 ans le 28 juillet 1741 « d’un feu intérieur » (probablement la bronchite asthmatique dont il souffrit toute sa vie) et, comme Mozart cinquante ans plus tard, reçut une sépulture modeste. Anna Giraud retourna à Venise, où elle mourut en 1750.

La musique de Vivaldi est devenue largement connue et jouée dans toute l’Europe, en grande partie grâce à ses publications avec Estienne Roger d’Amsterdam, dont la distribution était bien organisée. Il avait, par exemple, un distributeur à Leipzig avec lequel Bach était en contact régulier.

Bach a en effet adapté un certain nombre d’œuvres de Vivaldi pour orgue et clavecin, et en concertos pour clavecin et cordes. Il a également inclus plusieurs œuvres de Vivaldi lors des soirées musicales populaires qu’il a organisées dans les années 1730 au café Zimmerman’s à Leipzig.

Aujourd’hui Vivaldi est peut-être mieux connu pour ses Quatre saisons. Cependant, les étudiants d’instruments d’orchestre individuels peuvent être sûrs de trouver des pièces stimulantes que Vivaldi a composées pour ses propres étudiants à l’Ospedale de Venise.

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