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hyène tachetée, Kenya

« hyène tachetée, Kenya« 
Une hyène tachetée court dans le Maasai Réserve nationale de Mara, Kenya. Il a l’air de s’amuser. Mais que se passe-t-il vraiment ? Anup Shah / Getty Images

La hyène tachetée (Crocuta crocuta) qui traque la savane de l’Afrique de l’Est n’est pas du genre à gaspiller un morceau de nourriture. Après une mise à mort réussie, les meutes de hyènes laissent peu de traces de leur repas. L’une des quatre espèces de hyènes, la race tachetée a les mâchoires les plus fortes proportionnellement à la taille du corps dans tout le royaume des mammifères. En moins d’une demi-heure, un groupe d’entre eux peut tuer un zèbre de 400 livres (181 kilogrammes) et l’engloutir, des os, de la fourrure et tout.

Peut-être à cause de leurs mâchoires féroces, de leurs tactiques de chasse rusées ou de leur nature nocturne, les hyènes tachetées ont une réputation néfaste. Certaines tribus d’Afrique de l’Est croyaient que les hyènes appartenaient et étaient montées par des sorcières. Tout enfant américain ayant un penchant pour les films Disney a tremblé de peur lorsque la meute menaçante a encerclé le bien-aimé Simba sur la plaine africaine animée. Comme le hurlement d’un loup dans l’ouest des États-Unis, le rire d’une hyène perçant l’air pourrait faire frissonner la colonne vertébrale du guide de safari le plus dur.

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Bien que leur puissance dentaire soit une perspective terrifiante, les hyènes tachetées ne sont pas des charognards insensés. Des recherches ont révélé que les carnivores vivent en clans étonnamment complexes de 60 à 90 individus. De plus, le cortex frontal de leur cerveau, censé réguler l’intelligence sociale, est le plus grand des trois autres espèces: brun, rayé et loup-garou.

Une femelle dominante règne sur le perchoir, et une hiérarchie stricte descend de là avec des mâles qui se tordent au fond. Les hyènes alpha femelles peuvent transmettre leur domination dans l’utérus. Une poussée de testostérone et d’autres hormones in utero rend les petits d’un alpha plus agressifs que ceux de ses subordonnés. Même avant la naissance des oursons, les choses deviennent atroces. En raison de la forme étroite de l’utérus de la hyène femelle, 60% des oursons meurent à la naissance. À partir de là, les portées de plus de deux petits entraîneront une lutte pour le lait puisque la plupart des femelles n’ont que deux mamelons.

Les bagarres pour de la nourriture ne se terminent pas une fois que les petits peuvent se tenir debout sur leurs quatre pieds. Se battre pour un repas peut entraîner des taux de mortalité élevés des hyènes et provoquer le caquetage révélateur de l’espèce tachetée qui peut être entendu jusqu’à 12,8 kilomètres de distance.

Si vous vous approchez d’une meute de hyènes en train de manger sur une carcasse fraîchement tuée, vous entendrez probablement des éclats de rire. Mais ce ne sont pas des signes de bonheur. La plupart du temps, le rire d’une hyène tachetée est en réponse à une agitation ou à une attaque. Lorsqu’une frénésie alimentaire s’ensuit, les hyènes peuvent se griffer et se pincer dans le but d’obtenir une bouchée de viande. Ce comportement agressif incite aux éclats de rire que nous associons à la hyène tachetée. Le rire n’est qu’une des vocalisations de la hyène tachetée. Chacun a un « cri » unique qui lui sert de carte de visite. En outre, les chercheurs ont récemment déterminé que les hyènes mères parlent à leurs petits avec des gémissements mélodiques.

Une telle compétition alimentaire induisant le rire contredit la notion de la hyène en tant que charognard. S’ils ne chassent pas leur propre nourriture, pourquoi manifesteraient-ils une telle agressivité pendant l’heure du repas? Contrairement à la croyance populaire, les hyènes tachetées récupèrent moins d’un tiers de leur alimentation totale. En fait, ils sont le grand prédateur le plus abondant du continent africain, battant les lions, les léopards et les guépards. Et il convient de noter que tous ces autres animaux sont aussi des charognards.

La chasse peut être une activité dangereuse pour les hyènes tachetées, d’autant plus que leur principal rival est le lion. Les hyènes qui chassent en groupe ont 20% plus de chances d’attraper des proies, mais ont également une plus grande probabilité d’attirer l’attention non désirée. Pour cette raison, les hyènes les plus performantes chasseront seules puis retourneront dans le clan pour bénéficier de la protection offerte par le regroupement social.

Une fois que les hyènes capturent leurs proies, les mâles sont généralement les derniers à manger et les plus intimidés autour de la carcasse. Lorsque les mâles atteignent la maturité sexuelle vers l’âge de 2 ans, ils échappent à leurs clans à la recherche d’un nouveau. Mais après avoir trouvé un clan d’accueil potentiel, ils doivent travailler dur pour impressionner les femelles afin de s’accoupler. Cela peut prendre jusqu’à deux ans pour permettre à un mâle d’entrer dans le clan. Pendant la saison de reproduction, des rires peuvent résonner du territoire des hyènes. Dans ce cas, cependant, ce n’est pas un signe d’agression. Tout comme les humains peuvent rire lors d’un tour de montagnes russes pour exprimer leur peur et leur excitation, la hyène tachetée impatiente laisse échapper un rire au moment de l’accouplement.

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